A tube of toothpaste every three months, “meaty mass” to eat: Cuba’s economy is this bad

A woman has been waking up early three days in a row to keep her position in the line to buy chicken at a store in La Timba, a run-down
neighborhood in Havana. She has ticket number 40. The promised food has not arrived yet, but she will keep trying.

Another woman attempted purchasing groceries last week in one of the online stores the government set up in the middle of the
coronavirus pandemic. The concept of online commerce is almost new in Cuba, and the internet service is poor and expensive. But that
was not what bothered her the most. What triggered her anger is the website has little to offer, even for those with Cuba’s hard currency,
the CUC.

“It is a shame, there is nothing to buy online,” said the woman, who lives in Havana and asked not to be identified for fear of government
retaliation. “There are only chicken soup cubes, rum, spaghetti, peas. There is no meat or toiletries, only Rexona deodorant, and there is
no detergent.”

Cubans have been posting photos on social media of their offerings in online
stores as if they were trophies. But the online service is so bad that CIMEX,
Cuba’s largest state commercial corporation, had to shut it down last week to
update the payment system.

The failed online experiment has just added to the woes of the long lines forming in front of markets and grocery stores. Fights break out
frequently, and some entrepreneurial endeavors — like reselling ticket numbers to those stuck in the back of the line — have reemerged.

With its long experience in rationing, the government is now devising another system so people can shop only in the areas where they
live. A shutdown in public transportation has not deterred Cubans from walking or riding or biking long distances to go wherever they can
find food.

Just a few years ago, Cubans with dollars sent by family abroad or earned in private businesses could buy groceries at government
stores. But shortages have been gripping the country as Raul Castro’s economic reforms failed to improve the island’s inefficient

Recent efforts to deliver food to older residents, pregnant women and healthcare workers have highlighted how little the socialist
government can provide in a moment of crisis. And long gone are the days the aid was free.

State media reported the government started selling “food packages” to Havana residents over 65. The packages, called “modules,”
include one protein, 1 kilogram of corn flour, 1 kilo of pasta and 7 pounds of root vegetables and produce.

Lucky residents in Playa, a Havana neighborhood where many government officials live, can get four eggs as “protein.” In other
municipalities, people can get either 10 croquetas or a kilo of what the government calls masa cárnica — “meaty mass” — which despite
sounding like a clinical condition is actually a grayish paste of unspecified ingredients that first showed up on Cubans’ dining tables
during the Special Period, the crisis that followed the collapse of the Soviet Union.

“The modules include five bottles of malta [a malt-flavored soft drink] a package of spaghetti, croqueta dough, ground meat, croquetas,
powdered soft drink, chocolate, biscuits, custard, and other products,” the local newspaper Sierra Maestra reported.

For seniors living alone, the aid comes with a hefty tag price, 153 Cuban pesos, more than half of the minimum state pension of 250
Cuban pesos, equivalent to about 10 dollars.

The government has not said if it will continue selling these food rations in the future. Right now, these are one-time purchases, with only
one “module” available per person.

While food is the number one concern for many Cubans, it’s not the only shortage they are struggling with during the coronavirus
pandemic. They also don’t have soap to wash their hands, a crucial measure to prevent contracting COVID-19.

The government recently announced it wouldn’t be selling soap at the stores but distribute its current stock through the ration cards all
Cuban households have had since 1962. Toothpaste and liquid detergent will be distributed every three months. A family of four would
receive one tube of toothpaste.

The coronavirus pandemic has proved a challenge for every government, but why are things so bad in Cuba?

The island’s six-decade failed experiment in central planning accounts for much, economists say.

Almost every economic indicator— including agricultural production, mining, investments, imports and exports— has been lagging in the
last decade and continues to do so in the present, Carmelo Mesa-Lago, an emeritus professor of economics at the University of
Pittsburgh who has studied Cuba’s economy for decades, said in a recent Harvard University webinar.

Agriculture has been particularly hit. Agricultural exports declined 48 percent since 2012, forcing Cuba to import around $2 billion in food
annually, 60 percent of which could be produced on the island, the retired professor said.

When the pandemic hit the island, the shrinking aid from Venezuela and President Donald Trump’s tightening of the embargo already
meant Cuba was heavily indebted and low on hard currency due to added restrictions to remittances and travel.

The state budget was so tight that the country did not pay $80 million of its restructured debt with the Paris Club in 2019. And Economy
Minister Alejandro Gil warned in April last year the country was not able to pay foreign providers of foods and other imports, as
widespread shortages of chicken, eggs, toilet paper and medicines had already made clear.

At the height of the relationship with Venezuela, Cuba’s trade with Caracas, which includes an agreement to exchange medical services
for oil at subsidized prices, made up almost 22 percent of the island’s gross domestic product. That figure fell to eight percent in 2017,
Mesa-Lago said.

Further reduction in shipments of Venezuelan oil to Cuba due to U.S. sanctions has recently caused fuel and liquid gas shortages, cuts
in production at factories and other state enterprises, and a freeze in many construction projects.

Tourism, Cuba’s third most important source of foreign currency — after the exports of medical services and remittances from abroad —
was also hit hard after Trump banned cruise travel and cut flights to the island last year.

Then an unknown virus became a global pandemic.

After resisting strict measures for several weeks, Cuban authorities finally shut down tourism on March 20, when official health data was
showing a marked spike in cases of acute respiratory diseases.

Cuba has little ability to borrow the money it needs, because it is not a member of most international financial organizations, so the
government is pushing hard to sell the services of its medical workers. It is also aggressively marketing biotech products such as
interferon, which have been used with mixed results to treat COVID-19.

But that might not be enough to counterbalance the losses affecting almost every sector of the economy, Mesa-Lago told the Herald. He
believes the economic contraction this year will be larger than the 3.7 percent estimated for Cuba by the United Nation’s Economic
Commission for Latin America and the Caribbean.

Despite the gloomy predictions, Mesa-Lago believes significant economic reforms are unlikely.

Even if government officials have said that food production is a “national
security issue,” no significant steps have been taken to allow farmers to
produce and sell freely in markets or import what they need for the harvest.
Speaking on live television last week, Agriculture Minister Gustavo Rodriguez
said the government was encouraging the use of “animal traction,” referring to
the use of oxen for transportation and plowing.

Economist Pavel Vidal, who teaches at the Javeriana University in Colombia, believes Cuba’s health system and government efforts to
concentrate the resources left in agricultural production and other vital areas might somewhat reduce the impact of the coronavirus
pandemic. But they won’t prevent an economic collapse.

“What affects them the most is the vulnerability of the economy to the suspension of international tourism and the collapse of
remittances,” Vidal said. “I believe that the economy is already close to a Special Period— minus the [electricity] blackouts.”

The government has not released any economic figures yet, but tension within the leadership — rarely shown in public — briefly spilled
onto the pages of the Communist Party’s newspaper, Granma.

A report of an emergency meeting of the Council of Ministers earlier thus month, in which Gil said that there would be no investments in
new economic projects this year, was taken down from the paper’s website and republished without that comment and other statements
from the economy minister.

In another meeting, Cuban leader Miguel Díaz-Canel made the point that some timid economic reforms agreed on in the Communist
Party Congress in 2016 should be implemented without delay to “definitively free up the country’s productive forces,” Granma reported.

The message seems intended for the old guard at the top of the party, which is advocating for more central planning to respond to the
coronavirus crisis.

“We have to have the courage, and we have to do things differently,” Díaz-Canel said. “By doing the same thing we are not going to solve
the problem, nor are we going to make any progress.”

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Un tubo de pasta cada tres meses y ‘masa cárnica’ de comida: así está la economía de Cuba

Una mujer se ha despertado temprano tres días seguidos para mantener su posición en la cola para comprar pollo en una tienda en La
Timba, un barrio deteriorado en La Habana. Ella tiene el número 40. La comida prometida aún no ha llegado, pero seguirá intentándolo.

Otra mujer trató de comprar alimentos en una de las tiendas en línea que el gobierno creó en medio de la pandemia de coronavirus. El
concepto de comercio en línea es casi nuevo en Cuba, y el servicio de internet es malo y costoso. Pero eso no fue lo que más le
molestó. Lo que provocó su enojo es que no había casi nada que comprar, ni siquiera con la moneda fuerte de Cuba.

“Es una vergüenza, no hay nada para hacer la compra virtual”, dijo la mujer, que vive en La Habana y pidió no ser identificada por temor a
represalias del gobierno. “Solo hay calditos [de sopa de pollo], ron, espagueti, chícharos. No hay nada de cárnicos ni de aseo, solo
desodorante Rexona, y no hay detergente.”
Los cubanos han estado publicando en las redes sociales imágenes de sus hallazgos en las tiendas en línea como si fueran trofeos.
Pero el servicio es tan malo que CIMEX, la corporación comercial estatal más grande de Cuba, tuvo que cerrarlo la semana pasada
para actualizar el sistema de pago.

El fallido experimento de comercio electrónico no ha podido evitar las colas
que crecen a las puertas de casi todas las tiendas que venden algo de
comida. A menudo se forman peleas y algunas ocupaciones olvidadas han
resurgido, como la del revendedor de turnos en las colas.

Con su larga experiencia en el racionamiento, el gobierno ahora está diseñando un sistema de modo que las personas solo puedan
comprar en las tiendas del área en la que viven. Pese a que el transporte público está casi paralizado, los cubanos siguen dispuestos a
viajar largas distancias, a pie o en bicicleta, para encontrar comida.

Hace solo unos años, los cubanos con dólares enviados por familiares en el extranjero o ganados en negocios privados podían
comprar muchos artículos en tiendas del gobierno que vendían en CUC, la moneda fuerte de la isla. Pero la escasez se ha hecho más
frecuente en la medida en que ha ido quedando claro que la reforma económica propuesta por Raúl Castro ha sido incapaz de mejorar
la ineficiente economía de la isla.

Los recientes esfuerzos para entregar alimentos a las personas mayores, las mujeres embarazadas y los trabajadores de la salud han
resaltado lo poco que el gobierno socialista puede proporcionar en un momento de crisis. Y ya pasaron los días en que la ayuda era

Los medios estatales informaron que el gobierno comenzó a vender “módulos de alimentos” a los residentes de La Habana mayores
de 65 años. Los paquetes incluyen una proteína, un kilogramo de harina de maíz, otro de pasta y siete libras de viandas y hortalizas.

Los afortunados que viven en Playa, un barrio de La Habana donde viven muchos funcionarios del gobierno, pueden obtener cuatro
huevos como “proteína”. En otros municipios, las personas recibirán 10 croquetas o un kilo de “masa cárnica”, que parece un
diagnóstico médico pero es el nombre de una pasta gris con ingredientes no especificados que llegó a las mesas cubanas por primera
vez durante el Período Especial— como se conoce a la crisis que sobrevino en Cuba tras el colapso de la Unión Soviética.

En Santiago de Cuba, el Ministerio de Salud de Cuba también está vendiendo “módulos” de alimentos a personas vulnerables como
mujeres embarazadas o residentes mayores que viven solos.

“Los módulos traen cinco maltas, un paquete de espaguetis, masa de croqueta, picadillo, croquetas, refresco instantáneo, chocolate,
galleta, natilla y otros productos”, informó el periódico local Sierra Maestra.

Para las personas mayores que viven solas, la ayuda viene con un alto precio: 153 pesos cubanos, más de la mitad de la pensión
estatal mínima de 250 pesos cubanos, el equivalente a unos $10.

El gobierno no ha dicho si seguirá vendiendo estas raciones de alimentos en el futuro. Hasta el momento, solo se pueden adquirir una
vez, y toca a una por persona.

Si bien la comida es la preocupación número uno para muchos cubanos, no es la única escasez con la que tienen que luchar durante
esta pandemia. Tampoco tienen jabón para lavarse las manos, una medida crucial para evitar contraer el COVID-19.

El gobierno anunció recientemente que no venderá jabón en las tiendas, sino que distribuirá sus existencias actuales a través de las
tarjetas de racionamiento que todos los hogares cubanos tienen desde 1962. La pasta de dientes y el detergente líquido llegarán cada
tres meses. Una familia de cuatro recibirá un tubo de pasta de dientes.

La pandemia de coronavirus ha demostrado ser un desafío para todos los gobiernos, pero ¿por qué están las cosas tan mal en Cuba?

La fallida economía planificada tiene mucho que ver, dicen los economistas.

Casi todos los indicadores económicos, incluida la producción agrícola, la minería, las inversiones, las importaciones y las
exportaciones, han decepcionado en la última década y continúan disminuyendo en el presente, dijo el profesor emérito de la
Universidad de Pittsburgh Carmelo Mesa-Lago, experto en la economía cubana, en un reciente seminario web organizado por la
Universidad de Harvard.

La agricultura ha sido particularmente afectada. Las exportaciones agrícolas disminuyeron un 48% desde 2012, y Cuba ha estado
importando alrededor de $2,000 millones en alimentos anualmente, el 60 por ciento de los cuales podrían producirse en la isla, dijo el
profesor retirado, quien ha estudiado la economía cubana por varias décadas.

Cuando la pandemia azotó la isla, la disminución de la ayuda de Venezuela y el endurecimiento del embargo por parte del presidente
Donald Trump tenían a Cuba sumida en las deudas y sin efectivo, debido a restricciones adicionales a las remesas y los viajes desde
Estados Unidos.

El presupuesto estatal estaba tan ajustado en el 2019 que el gobierno no pagó $80 millones de su deuda reestructurada con el Club de
París. Y el ministro de Economía, Alejandro Gil, advirtió en abril del año pasado que el país no podía pagar a los proveedores
extranjeros de alimentos y otros bienes, como ya era evidente por la falta de pollo, huevos, papel higiénico y medicamentos.

En el mejor momento de la relación, el comercio de Cuba con Venezuela, que incluye un acuerdo para intercambiar servicios médicos
por petróleo a precios subsidiados, representaba casi el 22 por ciento del Producto Interno Bruto de la isla. Esa cifra cayó al ocho por
ciento en 2017, dijo Mesa-Lago.

La reducción adicional de los envíos de petróleo venezolano a Cuba debido a las sanciones de Estados Unidos ha causado
recientemente escasez de combustible y gas licuado, recortes en la producción en fábricas y otras empresas estatales, y el
congelamiento en muchos proyectos de construcción.

El turismo, la tercera fuente de divisas de Cuba después de las exportaciones de servicios médicos y las remesas, también se vio muy
afectado después de que el presidente Trump prohibiera los viajes en crucero y redujera los vuelos el año pasado.

Y entonces un virus desconocido se convirtió en una pandemia global.

Pese a resistir la medida durante varias semanas, las autoridades cubanas finalmente suspendieron el turismo internacional el 20 de
marzo, cuando los datos oficiales del principal instituto de epidemiología del país mostraron un marcado aumento en los casos de
enfermedades respiratorias agudas.

Cuba tiene pocas posibilidades de pedir préstamos pues el país no es miembro de la mayoría de las organizaciones financieras
internacionales, así que el gobierno está apostando a vender los servicios de sus trabajadores médicos. También está
comercializando agresivamente productos biotecnológicos como el interferón, que se han utilizado con resultados mixtos para tratar la

Pero eso podría no ser suficiente para contrarrestar las pérdidas que afectan a casi todos los sectores de la economía, dijo Mesa-Lago
al Herald. Él cree que la contracción económica de este año será mayor que el 3.7 por ciento estimado para Cuba por la Comisión
Económica de las Naciones Unidas para América Latina y el Caribe.

El economista Pavel Vidal, que enseña en la Universidad Javeriana en Colombia, cree que el sistema de salud de Cuba y los esfuerzos
del gobierno para concentrar los recursos que quedan en la producción agrícola y otras áreas vitales podrían reducir un tanto el impacto
de la pandemia de coronavirus. Pero no evitarán un colapso económico.

“Lo que más afecta es la vulnerabilidad de la economía al cierre del turismo internacional y al desplome de los flujos de remesas. Yo
creo que ya la economía está cerca de un ´Período Especial sin apagones´”, opinó.

El gobierno aún no ha publicado ninguna cifra, pero la tensión dentro del liderazgo, que rara vez se muestra en público, se reflejó
brevemente en el periódico del Partido Comunista, Granma.

Un reporte de una reunión de emergencia del Consejo de Ministros a inicios de mayo, en la que el ministro Gil dijo que no habría
inversiones en nuevos proyectos este año, en infraestructura y otros renglones de la economía, se retiró del sitio web del periódico y se
volvió a publicar sin esa y otras declaraciones del ministro.

En otra reunión, el líder cubano Miguel Díaz-Canel señaló que algunas reformas económicas acordadas en el congreso del Partido en
2016 deberían implementarse sin demora para “liberar definitivamente las fuerzas productivas en el país”, informó Granma.

El mensaje parece destinado a la vieja guardia en la cúpula del Partido, que sigue abogando por la economía planificada centralizada
para responder a la crisis del coronavirus.

“Hay que tener valentía y tenemos que hacer las cosas diferente,” dijo Díaz-Canel. “Haciendo lo mismo no vamos a resolverlo, ni vamos
a avanzar más”.

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